I: Refresquemos un poco donde nos quedamos en la conversación anterior, Timmy. Hablamos de que Lightning es una red de pagos construida como una segunda capa sobre el protocolo Bitcoin. Hablamos de que los nodos se conectan entre sí para formar canales de pago y…

T: Detente ahí, antes de que te pongas técnico. La vez pasada me dijiste que a través de esta red Lightning se puede enviar bitcoin sin comisiones o casi gratis. ¿Cómo es eso? ¿Cómo sacaría ventaja de esta red para enviar remesas a mi madre sin que ella tenga que aprender cómo se hacen todos los trucos de magia?

I: Me parece bien. Pues, a grandes rasgos, tu madre solo tendría que descargar una aplicación de wallet o monedero compatible con Lightning, y mandarte una factura con el monto que desees transferirle y tú enviarías los bitcoins de manera similar a cómo lo has hecho siempre, solo con un monedero compatible con Lightning.

T: ¿Tan fácil?

I: Para el usuario puede ser fácil, pero hay muchas cosas sucediendo tras bastidores. Y llegar a este punto en que la experiencia de usuario es casi la misma que en bitcoin ha sido un largo proceso de investigación y desarrollo. Además, muchos equipos creadores de software han dado diversas soluciones a los distintos retos técnicos que presenta la red Lightning. Recuerda que, si bien Lightning Network como propuesta teórica data de 2015 y el primer monedero fue lanzado al público en 2018, todavía se trata de un proyecto en construcción abierta. Bueno, tal como Bitcoin, pero con otros retos.

T: ¿A qué retos y soluciones te refieres?

I: Podríamos hablar de la custodia de los fondos, por ejemplo. Antes de que hubiera monederos para usuarios no-técnicos, para poder interactuar con la red Lightning necesitabas correr tanto un nodo de Bitcoin como de Lightning. Un nodo no es más que una computadora cualquiera, puede ser una laptop o un raspberry pi, corriendo alguna de las implementaciones de software de Bitcoin o de Lightning. Una vez en línea, para poder enviar fondos, necesitas abrir un canal de pagos con algún otro nodo.

T: Ya te estás poniendo con tu mumbojumbo técnico otra vez… ¿Cómo esto ayuda a mi madre?

I: Pronto llegaremos a eso. O, mejor, asumamos por un segundo que el supermercado donde tu mamá compra comida todos los jueves, corre un nodo de Lightning. Como los pagos son instantáneos, ella simplemente puede avisarte para que transfieras y no tendrías que pagar ninguna comisión porque el canal es directo.

Pero primero hay que abrir el canal. Para ello, debe hacerse una transacción on-chain, es decir, que debes contar con fondos en la cadena base de Bitcoin. Esta transacción es un tanto diferente a las que estás acostumbrado pues se trata de una transacción multifirma. Puedes verlo como si tú y el supermercado estuvieran abriendo una cuenta mancomunada o conjunta en el banco. En esta cuenta, puedes enviar fondos al supermercado de manera privada sin tener que comunicarlo al resto de la red. Pero en el momento en que deseen cerrar el canal, sea porque tu madre se va a mudar o cualquier otra razón, ambos deberán firmar la transacción de cierre que difundirá cómo estaban distribuidos los fondos entre las partes en ese momento.

Imaginemos que abriste el canal con una capacidad total de 100.000 satoshis. Para ti, esto será capacidad saliente, pues es la cantidad de bitcoins que puedes enviar; mientras, para el supermercado, será la capacidad entrante, pues es la cantidad de satoshis que puede recibir. Los canales son como una botella de agua, solo si tienen espacio vacío respecto a la capacidad total, pueden recibir transacciones.

Entonces, durante varios meses, le pagaste a tu madre ocho compras a un monto de 10.000 satoshis cada una. Pero tu madre se muda, así que decides cerrar el canal. El saldo final del canal quedaría con el supermercado con 80.000 satoshis, y tú con 20.000. Es en ese momento en el que ambos deberán firmar la transacción multifirma para contarle a la red cuál es el nuevo estado de la contabilidad o, en otras palabras, cuántos bitcoins tiene cada uno.

T: No podías evitar el parloteo técnico, ¿verdad?. Al menos hubo analogías con cosas comprensibles. Pero ibas a hablar de la custodia de fondos, ¿qué tiene que ver esto?

I: Realmente, todo. Así el usuario no quiera ensuciarse las manos instalando nodos, abriendo y cerrando canales, balanceando la capacidad entrante y la capacidad saliente, manteniendo respaldo del estado de la contabilidad del canal, enrutando pagos de terceros y demás… de cualquier manera, alguien tiene que hacerlo. Ese alguien será, para la mayoría de los usuarios, el equipo desarrollador del monedero.

T: ¿Y cuando envías bitcoins a través de la capa base sin tener un nodo propio, no estás usando también el nodo del proveedor de monedero para poder difundir la transacción?

I: Sí, correcto. Hay cierta pérdida de privacidad pues la información sobre emisor, destinatario, monto y demás datos de la transacción se registra en el nodo del proveedor de monedero. Pero en el caso de Lightning, al haber tantas variables, es más complejo ofrecer un servicio que sea amigable con el usuario, al tiempo que le provea seguridad sobre sus fondos.

Para ello se han desarrollado distintas implementaciones de nodo y monederos. Wallet of Satoshi (WoS), por ejemplo, pudiéramos decir que es el monedero de Lightning para las madres. Ellos se encargan de todo el mantenimiento de canales; el usuario solo recibe y envía bitcoins de manera sencilla. Pero el costo de esta sencillez es que los proveedores del monedero custodian los fondos. Se necesita confiar en la honestidad de la compañía, lo cual, inevitablemente, supone un riesgo. Por ello, es prudente no mantener demasiado dinero en este monedero y liquidar a una dirección on-chain cuando se alcance un monto considerable. Aunque, por el carácter experimental de Lightning, este consejo aplica para cualquier monedero, sea con custodia o no.

Otros equipos han dado distintas soluciones a este problema de la custodia, pero que requieren mayor responsabilidad por parte del usuario. Lightning Peach no custodia fondos, pero el usuario debe encargarse de la gestión de sus canales; Breez tampoco es custodio pero sí se encarga de mantener los canales por el usuario; Muun Wallet tampoco custodia fondos y es tan amigable que el usuario ni siquiera tiene que lidiar con si está haciendo la transacción a través de Lightning o en la cadena base.

En fin, todo esto es un trabajo en desarrollo. Probablemente en algunos años la experiencia del usuario será más sencilla. Lo que quizás no cambie tanto son los fundamentos técnicos sobre los cuáles se está construyendo toda la infraestructura de Lightning.

T: Bueno, la verdad es que me has convencido con eso de estudiar el aspecto técnico. Deberíamos hablar más sobre ello en otra oportunidad. Por ahora, debo irme. Tengo que convencer a mi madre de que descargue un monedero de Lightning para pagar la compra del supermercado.

Veamos qué aprendiste

  • ¿Qué necesitaría un usuario no-técnico para recibir una transacción a través de Lightning?
  • ¿Cómo se abre un canal de Lightning?
  • ¿Qué son la capacidad entrante y la capacidad saliente?
  • ¿Por qué se recomienda liquidar frecuentemente en la cadena base los fondos que estén en Lightning?
  • Nombra tres monederos de Lightning.