El año es 2021. Aún no es común ver automóviles volando por las calles, la colonia en Marte todavía es un sueño y el imperio de los cyborgs aún sigue en preparativos. Sin embargo, Lightning Network ya está aquí, permitiendo el intercambio de bitcoins de manera inmediata y casi gratuita.

“Pero yo una vez le escuché decir a un tecnólogo, Doctor en Estafología, que Bitcoin era una tecnología vieja, que sus transacciones eran muy lentas y que sus comisiones eran carísimas. Que AceiteDeSerpienteCoin era el futuro”, podrías contestar, querido lector, a quien sin motivo específico llamaremos Timmy en este artículo.

Pues, verás, Timmy, los estafólogos tienen ese bochornoso hábito de embriagarse con su propio aceite de serpiente, lo que les nubla la visión y, más aún, el entendimiento. Pero, por favor, Timmy, cuidémonos de juzgar como malevolencia lo que probablemente tenga su causa en la ignorancia. Asumamos que a nuestro reputado doctor el confinamiento por Covid lo asaltó dentro de una cámara de eco, y que en todo ese tiempo no tuvo oportunidad de estudiar la red Lightning de Bitcoin. Pero, más aún Timmy, cuidémonos nosotros de caer en la ignorancia, y aprendamos de qué va este llamado protocolo del rayo.

¿Por qué Lightning Network?

I: Abordemos esto como un diálogo, Timmy. ¿De acuerdo? Así podremos ir respondiendo más rápido tus dudas. En pocas palabras, Timmy, y dejando de lado el lenguaje técnico y los casos de uso posibles, Lightning Network es una red de pagos sobre Bitcoin.

T: ¿Y no era Bitcoin una red de pagos entre pares (p2p)?

I: Pues, sí, pero al ser p2p, y con el objetivo de mantenerla descentralizada, es necesario hacer ciertos sacrificios. Muchas blockchains que se enorgullecen de las miles de transacciones por segundo que procesan, por lo general han sacrificado la descentralización y seguridad para obtener mayor escalabilidad, es decir, más transacciones por segundo. El sacrificio ha sido, generalmente, aumentar el tamaño de los bloques de sus blockchains, haciéndolas más pesadas y costosas de almacenar por sus usuarios.

T: ¿Qué importancia tiene eso? ¿No podrían Amazon o Google correr esos nodos en sus servidores?

I: Sí, eso es exactamente lo que pasa con redes como Ethereum, donde el 66% de sus nodos están alojados en servicios de terceros. Si los gobiernos del mundo decidieran que no les gusta Ethereum e hicieran ilegal alojar sus nodos, esta red y todas sus aplicaciones estarían en serios problemas, como ya ha ocurrido en el pasado.

Si bien se trata de un caso hipotético, Bitcoin pone en riesgo el control de los Estados sobre la política monetaria. Si se quiere que esta red abierta continúe operando sin posibilidad de censuras ni arbitrariedades, es indispensable que se mantenga tan descentralizada como sea posible.

Fuente: ethernodes.org

T: Entiendo. Se trata de una medida de seguridad contra ataques externos. Pero te desviaste del tema. ¿Qué es Lightning?

I: Se trata, precisamente, de una solución al dilema de la escalabilidad que enfrentan todas las blockchains, sin sacrificar la descentralización de Bitcoin. No aumenta el tamaño de los bloques para que quepan más transacciones, sino que maneja las transacciones fuera de la contabilidad, es decir, no escribe cada transacción que se realiza dentro de la blockchain.

T: Detente un segundo. Tengo entendido que la idea de las blockchains es mantener el registro de las transacciones para evitar que las personas hagan trampa y gasten dos veces el mismo dinero.

I: Efectivamente. Pero las blockchains, como ya dijimos, tienen límites de procesamiento. Parte del método que Bitcoin usa para asegurar que todos estén cumpliendo las reglas de consenso, es difundir a todos los nodos cada transacción que se hace en el mundo, desde aquellas por 1.000 BTC, hasta otras menores de unos pocos satoshis, la unidad mínima de bitcoin.

Se podría decir que es un sistema basado en el chisme, en el que yo te cuento mi transacción; tú se la cuentas a tu vecino; él se la cuenta al suyo; y así. Esto resulta ineficiente, considerando que el límite de transacciones de la red es de apenas siete transacciones por segundo.

T: ¡Ajá! ¡El estafólogo tenía razón! AceiteDeSerpienteCoin procesa diez mil transacciones por segundo. ¿Cómo Bitcoin planea superar a Visa?

I: Es importante entender, Timmy, que Bitcoin es una red de liquidación. Esto quiere decir que una vez que una transacción cuenta con un estimado de seis confirmaciones en la blockchain de Bitcoin, esa transacción puede considerarse tallada en piedra, finalizada, inamovible para siempre.

Esto se debe al poder de cómputo de los mineros de la red. Si lo vemos en perspectiva de seguridad, Ethereum, la segunda blockchain más segura, requeriría 631 confirmaciones para alcanzar la seguridad de 6 confirmaciones de Bitcoin. Y ya hemos visto cómo en el pasado en esta y otras redes se ha borrado discrecionalmente el historial de transacciones, sea por decisión de sus líderes o por hackeos.

Fuente: howmanyconfs.com

Por otro lado, cuando pagas con Visa, el proceso parece inmediato. Sin embargo, tras bastidores, con la aprobación del pago, apenas se ha completado el primero de varios pasos necesarios hasta llegar a la liquidación final, donde, en teoría, podríamos asumir que no habrá reversión del pago. Pensar que ya el dinero está en la cuenta del comercio apenas aprueban nuestra transacción con Visa es casi equivalente a asumir que un pago en Bitcoin ha sido realizado sin contar con ninguna confirmación.

T: ¿Entonces Lightning Network es como Visa?

I: No sería del todo preciso afirmar eso. Se trata de una red de pagos, sí, pero se mantiene fiel al principio de descentralización y p2p.

T: ¿Pero es una nueva blockchain? ¿Tiene token propio?

I: No, no es una blockchain nueva, ni tiene un token propio. Es una segunda capa sobre la blockchain de Bitcoin que permite el intercambio de microtransacciones de BTC a un costo prácticamente nulo, y con una mayor privacidad. Todo sigue siendo Bitcoin, pero solo registrando transacciones de apertura y cierre de canales entre nodos.

T: ¿Canales? ¿Nodos?

I: Sí. Y enrutamiento. Pero quizás ya es mucha información para procesar por ahora, Timmy. Dejemos estos conceptos para una próxima entrega y…

¡Veamos qué aprendiste hoy!

  • ¿Cuáles son los riesgos de sacrificar la descentralización para una mayor escalabilidad en una blockchain?
  • En Lightning Network, ¿se registran las transacciones dentro de la blockchain?
  • ¿Cuál es la diferencia entre una red de liquidación y una red de pagos?
  • ¿Lightning tiene token propio?